252020Mai
Dix choses que vous devez savoir sur les prix abusifs: l'état des lieux en Afrique du Sud

Dix choses que vous devez savoir sur les prix abusifs: l'état des lieux en Afrique du Sud

  1. La Commission de la concurrence poursuit agressivement toute entreprise présumée avoir pratiqué une escroquerie de prix pendant la pandémie COVID-19. Il a déjà conclu onze accords de règlement et est engagé dans des poursuites contre quatre autres entreprises. L'une de ces sociétés, Dischem, est une importante marque de pharmacies de détail en Afrique du Sud, avec des succursales dans tout le pays. Ces poursuites sont engagées de toute urgence et le Tribunal de la concurrence devrait se prononcer plus rapidement que d'habitude.
  2. La Commission de la concurrence (CC) et la Commission nationale des consommateurs (NCC) auraient reçu plus d'un millier de plaintes de particuliers et d'entreprises qui croient avoir trop payé pour les produits essentiels pendant la pandémie. Un sentiment d'indignation morale alimente ces plaintes; les gens ont l'impression d'être mis à profit et exploités pendant une crise. Des cas similaires sont poursuivis dans de nombreux autres pays du monde. Cependant, l’émotion ne devrait jamais avoir préséance sur la bonne application des principes juridiques.
  3. Les réglementations sur les prix abusifs concernent la vente de produits et services essentiels, y compris les aliments de base et les articles de consommation; produits et services d'urgence; fournitures médicales et d'hygiène; et produits et services de nettoyage d'urgence. Ces catégories sont très larges et le CC semble les interpréter de manière extensive. Par exemple, il a poursuivi des entreprises pour la tarification des masques anti-poussière, même s'ils ne peuvent pas être strictement classés comme «fournitures médicales».
  4. La taille n'a pas d'importance. Peu importe que le fournisseur soit une petite ou une grande entreprise et n'ait pas une position forte sur le marché. La position de la CC est que toute entreprise qui a pu augmenter ses prix à des niveaux excessifs pendant la pandémie serait considérée comme un acteur dominant sur le marché avec un pouvoir de marché. Il importe également de savoir s'il y a eu beaucoup de ventes ou seulement quelques-unes, ou que le montant du profit excessif soit faible.
  5. Le CC considérera une entreprise comme ayant pratiqué des abus de prix si une augmentation de prix d'un produit ou d'un service (a) ne correspond pas ou est équivalente à l'augmentation du coût de fourniture du produit / service, ou (b) augmente la marge nette ou la majoration de ce produit / service ci-dessus la marge / majoration moyenne pour la période du 1er décembre 2019 au 29 février 2020. Le CC ne prend apparemment en compte que les coûts réels, par opposition au coût de remplacement futur.
  6. Peu importe que le fournisseur ait facturé des prix liés au marché. La position du CC est que ce n'est pas une défense que le fournisseur a facturé le même prix (ou moins que) ce que tout le monde facturait sur le marché. La CC et la NCC ne sont pas obligées d'informer immédiatement les entreprises une fois qu'une plainte a été déposée contre elles, ce qui signifie que certaines entreprises peuvent ignorer parfaitement que leur comportement en matière de prix est soumis à un examen réglementaire.
  7. Si le CC poursuit une entreprise pour escroquerie de prix, il s'attendra à ce que l'entreprise «récupère» les bénéfices excédentaires tirés des ventes hors de prix, et également de payer une pénalité administrative pouvant aller jusqu'à 10% de son chiffre d'affaires annuel. Dans des affaires récentes, la CC a fait valoir que la sanction devrait être d'un montant égal à trois fois les bénéfices excédentaires réalisés par la société accusée de fraude sur les prix.
  8. La base sur laquelle le CC a réglé certains cas de fraude sur les prix comprennent un ou plusieurs des engagements suivants:

    une. renoncer immédiatement à la conduite de prix abusif;
    b. réduire les marges bénéficiaires brutes des produits essentiels à un pourcentage convenu par le CC, pour la durée de la pandémie;
    c. payer les bénéfices excédentaires au Fonds de solidarité COVID-19 ou aux clients qui ont acheté les produits essentiels à des prix excessifs;
    ré. faire don de produits essentiels aux hôpitaux ou aux institutions caritatives telles que les maisons de retraite;
    e. mettre en œuvre un programme de conformité au droit de la concurrence garantissant la conformité future avec les lois sur la concurrence et les réglementations sur les prix abusifs; et
    F. communiquer le contenu de l'accord de règlement aux employés et à la direction de l'entreprise.
  1. La CCN considérera qu'une entreprise s'est livrée à des abus de prix si le prix qu'elle facture pour un produit essentiel est injuste, déraisonnable ou injuste. Ce sont des mots vagues qui sont difficiles à appliquer dans la pratique. Cependant, la CCN appliquera les mêmes tests de coût, de marge nette et de majoration mentionnés au paragraphe 5 ci-dessus.
  2. Si la CCN poursuit un fournisseur pour avoir abusé des prix, des sanctions sévères peuvent être imposées, à savoir une amende pouvant aller jusqu'à 1 000 000 de rands; une amende pouvant aller jusqu'à 10% du chiffre d'affaires d'une entreprise; et l'emprisonnement pour une période allant jusqu'à 12 mois (bien que cette dernière soit quelque peu controversée et sujette à des doutes juridiques).

Les fournisseurs de produits et services essentiels doivent déterminer leurs prix avec soin pour s'assurer qu'ils ne tombent pas sous le coup des réglementations sur les prix abusifs. Les entreprises accusées d'avoir abusé des prix devraient prendre cela au sérieux et demander un avis juridique avant qu'il ne soit trop tard.

Par Paul Coetser, directeur et responsable de la pratique du concours Avocats Werksmans

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